Introducción a la NCAA: Guía para iniciados

Según pasan las temporadas, cada vez más aficionados ahondan en el mundo del baloncesto universitario norteamericano. Una competición que a gran parte del aficionado foráneo le causa un fuerte impacto a lo poco que se interesa por ella. Un renovado sistema de competición característico que no está implementado en ningún torneo o liga profesional, la enorme cantidad de conferencias, equipos y jugadores que participan en ella o cambios en el reglamento de este deporte que no están presentes ni en el baloncesto profesional NBA ni en el baloncesto FIBA.

Baloncesto base y de formación llevado a otro nivel. Una competición amateur que paradójicamente genera importantes cantidades monetarias a sus universidades y a su institución. Una contienda donde los estudiantes universitarios son los protagonistas, representando a sus universidades por todo el país mientras se labran un futuro académico y profesional. Año a año, el baloncesto universitario norteamericano ha alcanzado cotas cada vez más altas hasta convertirse a día de hoy en una de las competiciones con más seguimiento del país, y que semana tras semana encuentra sus pabellones hasta arriba de público guiando a sus compañeros hasta los torneos de final de temporada.

Que este pequeño artículo sirva para animar a todos aquellos curiosos interesados en esta nueva forma de ver y disfrutar el baloncesto.

¿Qué es la NCAA?

Pregunta clave para comenzar. Es bastante habitual confundir directamente la NCAA con el baloncesto NCAA, quizás porque es probable que sea el deporte universitario con mayor seguimiento en nuestro país.
La National College Athletic Association es un conjunto de instituciones que congregan a buena parte de los programas deportivos universitarios en Estados Unidos, en donde los estudiantes compiten en más de 20 modalidades deportivas diferentes, entre ellas el baloncesto, tanto masculino como femenino.

Las universidades pertenecientes a esta NCAA se encuentran agrupadas en tres divisiones en función del número de becas deportivas que se les pueden ofrecer a sus alumnos: la NCAA Division I, que aglutina a las mejores universidades en el ámbito deportivo y que permiten otorgar una gran cantidad de becas deportivas a sus estudiantes; la NCAA Division II, de un nivel competitivo menor y con un índice de becas deportivas también inferior; y la NCAA Division III, que es la división con mayor número de universidades de todas, pero donde éstas no ofrecen ningún tipo de beca o ayuda a sus alumnos.

Paralelamente a la NCAA, es interesante resaltar la existencia de la NJCAA (National Junior College Athletic Association), una institución académica de enseñanza superior (se podría decir que es algo equivalente a la Formación Profesional en España) que también dispone de su competición deportiva, organizada en tres divisiones como en la NCAA. Muchos alumnos optan por este tipo de competición antes de dar el salto definitivo a la NCAA, sobretodo en alumnos extranjeros (adaptación al nuevo país, aprendizaje y mejora del idioma, etc) como en alumnos que no han logrado una beca deportiva por motivos académicos.

También existe una organización muy similar a la NCAA pero a una escala mucho menor: la NAIA (National Association of Intercollegiate Athletics), formada por casi 300 universidades a lo largo de los Estados Unidos, Canadá e islas Bahamas. Al igual que la NCAA y la NJCAA, también tiene su propia organización deportiva, aunque su seguimiento es mucho menor.

Estructura de la NCAA Division I

La NCAA Division I es la división de la NCAA más conocida a nivel deportivo, ya que es donde se encuentran los históricos programas deportivos del país y donde albergan a los grandes proyectos de jugadores profesionales de Estados Unidos.

Esta división está compuesta de alrededor de 330 programas universitarios, que a su vez están agrupados en 32 conferencias. Generalmente estas conferencias se organizan geográficamente, pero el vaivén de universidades que cambian de conferencia cada temporada y la creación de nuevas conferencias han propiciado que algunas de estas conferencias no estén totalmente definidas de este modo. También existen universidades que compiten en conferencias distintas según el deporte en el que nos encontremos.
Volviendo al baloncesto, las 32 conferencias podemos clasificarlas en tres grandes grupos: High-Majors Conferences (o simplemente Majors), Mid-Majors Conferences y Low-Majors Conferences. No es una clasificación “oficial”, y es más bien informal, pero sí que se usa habitualmente en el ámbito universitario. Las Majors son las conferencias más potentes dentro del baloncesto universitario, y que a día de hoy comprenden la ACC, la Big XII, la Big Ten, la PAC-12, la SEC, la Big East y la recién creada AAC, y que son las conferencias con mayor seguimiento dentro del baloncesto universitario, ya que en ellas se encuentran los programas de baloncesto más potentes del país. Las Mid-Majors también comprenden conferencias de un gran nivel competitivo, pero que en conjunto no llegan a hacer sombra a las Majors. Ejemplos de estas conferencias pueden ser la WCC, la A-10 o la MWC. Las Low-Majors la conforman el resto de conferencias, de un nivel competitivo menor a las anteriores.

Top 25

Existen una serie de rankings elaborados semanalmente por diferentes páginas especializadas que sirven como orientación para los aficionados para conocer cuáles son hipotéticamente los 25 mejores equipos de la competición: el top 25.

Uno de los más reputados es el que realiza la agencia de noticias Associated Press (AP), de acuerdo a una serie de votos otorgados por especialistas en función de los resultados de cada universidad esa semana y de los acumulados en semanas anteriores (en total 23.400 votos repartidos entre las diferentes universidades de la NCAA Division I).

De este modo, si un equipo “pequeño” de fuera del top 25 gana a otro equipo bien posicionado en este ranking, el número de votos al equipo pequeño se incrementan considerablemente, pudiéndose meter dentro del ranking, mientras que el equipo que está en el ranking desciende su número de votos y baja muchos puestos en el mismo. Quizás no sea el modo más justo, ya que una derrota en una mala noche frente a un equipo de menor entidad te puede dejar muy trastocado y perder muchos votos de cara a la semana siguiente, y luego cuesta muchísimo esfuerzo recuperar posiciones. O estando ya en una buena posición en el ranking y vencer al que es el número uno del ranking apenas te permite subir unos pocos puestos.
Otros rankings también muy conocidos son los que elaboran algunos entrenadores universitarios para el diario USA Today (USA Today Coaches Poll), el ranking del portal norteamericano de deportes ESPN, el top 25 and one de CBS Sports o el RPI Ranking, que se basan en un concepto conocido como RPI, que se explicará más adelante.

Sistema de competición

Se podría decir que el sistema de competición del baloncesto universitario es una de las cosas que más llama la atención de este deporte, y que le hace peculiar frente al resto de competiciones, profesionales o no.
Podemos resumir el calendario de cada temporada de baloncesto universitario en cuatro pequeños bloques: el calendario non-conference, donde cada universidad tiene total libertad de acordar enfrentamientos directos con otras universidades o recibir invitaciones a distintos torneos universitarios que se celebran cada año durante los dos primeros meses de competición (2K Sports Classic, Puerto Rico Tip-Off, Maui Invitational, Cancun Challenge, 76 Classic, Old Spice Classic, NIT Preseason Tip-Off, Paradise Jam, y un largo etcétera); la temporada regular, encuentros fijados por la comisión de cada conferencia que se disputan entre universidades de la misma conferencia, y que sirven para fijar las posiciones en la clasificación de cara al torneo de su conferencia; los torneos de conferencia, eliminatorias a partido único entre todos los miembros de una conferencia donde el vencedor tendrá billete directo al NCAA Tournament; y los torneos de post-temporada, siendo el más importantes de ellos el NCAA Tournament (o March Madness), que es donde se decide el campeón universitario de cada año.

Éste es el recorrido habitual de todas las universidades y conferencias de la NCAA Division I. Excepto una conferencia: la Ivy League, que está conformada por algunas de las universidades más prestigiosas a nivel académico de Estados Unidos (Harvard, Princeton, Columbia, Cornell, Yale, Dartmouth, Brown y Pennsylvania). La Ivy League no disputa torneo de conferencia, sino que el campeón de temporada regular obtiene clasificación matemática para el NCAA Tournament.

Además del NCAA Tournament, existen otra serie de torneos de post-temporada que se disputan tras finalizar los torneos de todas las conferencias. El más prestigioso es el NIT (National Invitational Tournament), torneo en el que participan las mejores 32 universidades que no se han clasificado para el NCAA Tournament, y cuya fase final se disputa cada año en el Madison Square Garden neoyorkino. También es importante reseñar el CBI (College Basketball Invitational), creado en 2007 y que compite directamente con el CIT (CollegeInsider.com Postseason Tournament), creado en 2009. En ambos torneos participan los 16 mejores equipos que no han sido invitados ni para el NCAA Tournament ni para el NIT.

March Madness

La locura de marzo. El culmen de la competición y objetivo de todos los equipos al principio de cada temporada.

Como hemos visto anteriormente hay una enorme cantidad de equipos para una competición, por lo que es muy complicado conseguir un único ganador de entre todos ellos. Por esto, la NCAA instauró este March Madness (dado que este torneo se realiza mayoritariamente durante el mes de marzo), un torneo final similar a los Playoffs de la NBA donde las 68 mejores universidades de la NCAA Division I se enfrentan a un único partido hasta coronar a un campeón.

Existen dos maneras para clasificarse para este torneo: bien siendo campeón de tu propia conferencia (a través de los torneos de conferencia donde se obtiene el pase automático) o por medio de invitaciones otorgadas por la comisión de la NCAA. Para otorgar estas invitaciones, la NCAA se basa en un concepto conocido como RPI, compuesto por muchos condicionantes (balance de victorias/derrotas, balance de victorias/derrotas entre los equipos del top 25, el balance ante equipos más fuertes de otras divisiones más fuertes, dificultad de la conferencia en la que juegan... etc), y según este RPI se adjudican las invitaciones para completar los equipos del torneo.

Estas invitaciones, así como el calendario de enfrentamientos de primera y segunda ronda de este March Madness, son confeccionados por la propia comisión de la NCAA el domingo anterior al inicio del torneo, en un evento conocido como Selection Sunday.

En este paso, nos encontramos con un total de 68 universidades: 31 campeones de conferencia, el campeón del calendario regular de la Ivy League y 36 invitados.

Estos 68 equipos finales se disponen en el cuadro eliminatorio clasificados en 4 regiones: South, East, West y Midwest, cuyas sedes van cambiando cada año. A continuación se le asignan a las 68 universidades un seed (de 1 a 16), y en función de ese seed la comisión elige cada enfrentamiento de segunda ronda.

Para hacerlo en el formato eliminatorio que se comentó anteriormente necesitamos 64 equipos, por lo que nos sobran cuatro equipos. Por ello, unos días antes del inicio del torneo se celebra el llamado First Four, instaurado desde 2010 debido a la ampliación del March Madness de 64 a 68 equipos. Este First Four consta de 4 encuentros a partido único disputados en Dayton (Ohio) entre los ocho equipos de menor nivel de los 68 clasificados, donde el que pierda se irá para casa y el ganador se incorporará a la segunda ronda del Madness junto al resto de equipos. Los enfrentamientos de este First Four son también seleccionados por la comisión de la NCAA durante el Selection Sunday.

Ya a partir de aquí se van enfrentando los equipos a partido único en segunda ronda, tercera ronda, Sweet Sixteen (semifinales de división) y Elite Eight (final de división), hasta que tengamos los campeones de cada una de estas 4 divisiones. El campeón de cada una de las divisiones integrará la Final Four del March Madness,  donde conoceremos posteriormente al campeón de cada temporada.

2 comentarios:

Soy makineta del nba fans, y gracias por la explicacion de como funciona la NCAA, ahora me enterare de las cosas jeje

Anónimo
10 de octubre de 2009, 12:46 comment-delete

Nada hombre, para eso estamos :)

10 de octubre de 2009, 13:45 comment-delete